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Site da trilha de Snake Creek revelado

Ossos fossilizados pertencentes a enormes dinossauros saurópodes de pescoço longo são conhecidos no oeste de Queensland desde 1930, quando Austrosaurus mckillopi Foi descoberto na estação Clutha perto de Maxwelton. Desde então, o oeste de Queensland produziu muito mais ossos e esqueletos de saurópodes, principalmente nas últimas duas décadas.

Mas as pegadas desses gigantes, que podem revelar muito sobre como eles se comportavam em vida, permaneceram indescritíveis até 2016, quando nós e nossos colegas do Museu Australiano da Idade dos Dinossauros relatamos pegadas de saurópodes datando de cerca de 95 milhões de anos. na estação Karoola, a noroeste de Winton.

Harry Elliott, Bob Elliott e Stephen Poropat no Snake Creek Tracksite.
Harry Elliott, Bob Elliott e Stephen Poropat no Snake Creek Tracksite em 10 de junho de 2016.
Trish Sloan / AAOD

A pista, que chamamos de “Snake Creek”, é composta por uma camada de siltito com menos de um metro de espessura, com a largura de uma quadra de basquete e o dobro do comprimento. Noventa e cinco milhões de anos atrás, era uma planície de lama entre um billabong e um rio sinuoso. Descrevemos as trilhas preservadas em Snake Creek Tracksite em um novo artigo, publicado em PeerJ.

Ao longo de mais de dois anos, o local da pista foi escavado e transferido em sua totalidade para uma instalação especialmente projetada no Australian Age of Dinosaurs Museum (AAOD) em Winton, onde agora está aberto ao público.

Um instantâneo de uma coleção de animais pré-históricos

Perto de Snake Creek Tracksite
Próximo a Snake Creek Tracksite mostrando a direção de vários animais. Vários crocodilos e todos os pequenos dinossauros terópodes e ornitópodes moveram-se do nordeste para o sudoeste (e, portanto, na direção oposta aos saurópodes). Outros crocodilos cruzaram a trilha perpendicular aos demais.
Stephen Poropat / AAOD

As maiores trilhas no Snake Creek Tracksite foram feitas por dinossauros saurópodes. Os saurópodes caminhavam de quatro, com as patas dianteiras e traseiras deixando pegadas muito diferentes.

As pegadas dianteiras são em forma de crescente, enquanto as patas traseiras são ovais com uma forma frontal cônica. Pelo menos quatro saurópodes individuais atravessaram a pista na mesma direção em um período de tempo muito estreito.

As pegadas do saurópode parecem ter sido feitas quando o local da pista não estava debaixo d’água. Eles são cercados por cristas concêntricas que implicam em uma deformação frágil do lodo, e muitos têm manchas de siltito no meio (chamadas de “trilhas de adesão”) que mostram onde o sedimento se acumulou depois que o animal levantou a perna.

Uma das pegadas do saurópode trazia uma surpresa: uma única pegada com três dedos preservada dentro. Isso parece ter sido feito por um dinossauro terópode carnívoro de tamanho médio, semelhante ao próprio Winton. Australovenator wintonensis, que cruzou o local do caminho antes do saurópode quando o lodo ainda estava bastante úmido em profundidade.



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Pegadas de saurópodes no local da trilha de Snake Creek.
Pegadas de saurópodes no local da trilha de Snake Creek. A pegada frontal (em direção ao topo da página) é em forma de crescente, enquanto a pegada traseira é oval, mas afilada na frente e recuada atrás. A mancha no meio da pegada traseira é uma massa solidificada de lodo. As cristas circundam as trilhas, que também são cercadas por pegadas de animais menores.
Stephen Poropat / AAOD

A maioria das outras pegadas no local da trilha parece ter sido feita após as pegadas do saurópode, por animais flutuando na água. Paralelamente às pegadas do saurópode, mas correndo na direção oposta, há várias pequenas pegadas de três dedos.

Inicialmente, pensamos que todas essas pegadas eram de dinossauros terópodes e ornitópodes de corpo pequeno, semelhantes aos do Lark Quarry Conservation Park, nas proximidades. No entanto, um exame mais detalhado dos comprimentos relativos dos dedos dos pés e da largura das pegadas revelou que algumas não eram: pelo menos quatro das pegadas foram feitas por parentes antigos de crocodilos modernos chamados crocodiliformes.

A ausência de marcas de arrasto na barriga ou cauda, ​​juntamente com a escassez de pegadas dianteiras, significa que os crocodiliformes provavelmente nadaram em águas rasas, periodicamente cutucando o fundo com as patas traseiras para se propelirem.



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Pegada de crocodiliformes e terópodes.
Uma pegada de crocodilo de três dedos (direita) se sobrepõe a uma pequena pegada de dinossauro terópode de três dedos (esquerda).
Stephen Poropat / AAOD

Outras pegadas no Tracksite parecem ser aquelas de tartarugas nadadoras que pousam muito raramente. Talvez os rastros mais incomuns não sejam pegadas – são pontos em forma de ferradura que parecem ter sido deixados para trás por peixes pulmonados que se alimentam de fundo.

Possível trilha de alimentação de peixes pulmonados.
Possível trilha de alimentação de peixes pulmonados.
Stephen Poropat / AAOD

Protegendo o local da trilha

Pegadas fossilizadas requerem conservação para protegê-las do intemperismo e da erosão. Freqüentemente, são moldados em látex e fundidos em gesso ou resina para criar réplicas para estudo posterior.

Muito menos frequentemente, pegadas fossilizadas ou estradas podem ser movidas em massa para um museu. O exemplo mais notável até agora foi a transferência de uma seção relativamente pequena de uma trilha do Rio Paluxy, no Texas, para o Museu Americano de História Natural em Nova York na década de 1940.

Em 2018, o Australian Age of Dinosaurs Museum (AAOD) decidiu realocar e preservar todo o Snake Creek Tracksite, que estava em risco de erosão devido às enchentes periódicas em Snake Creek.

Entre abril de 2018 e novembro de 2020, uma pequena equipe de funcionários e voluntários do Museu AAOD removeu sistematicamente centenas de toneladas de rocha da Estação Karoola para o Museu AAOD.

Anna Tzamouzaki, Christine Heller e Judy Elliott
Anna Tzamouzaki, Christine Heller e Judy Elliott formaram o núcleo da equipe que realocou o Snake Creek Tracksite. Cada uma dessas mulheres passou mais de um ano no local, removendo meticulosamente seções do Tracksite, peça por peça, carregando-as para o transporte e depois remontando-as no Museu AAOD.
AAOD

Em maio de 2021, a nova casa do Snake Creek Tracksite foi aberta ao público: um edifício de 885 metros quadrados com temperatura controlada no Museu AAOD em Winton, criado com a ajuda de fundos do governo de Queensland. O site de dicas agora estará acessível a futuros pesquisadores e oferece a qualquer visitante da cidade um vislumbre de um ecossistema há muito perdido no passado remoto da Austrália.

A construção da Marcha dos Titanossauros no Museu AAOD.
Uma visão interna do Março dos titanossauros exposição no Museu AAOD.
Steven Cap / AAOD


Leia mais: um novo olhar sobre uma escavação de dinossauro perdida no outback australiano


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