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Os esforços da China para salvar seus elefantes errantes são louváveis, mas não vamos esquecer seus conflitos sangrentos com os gigantes.

Os elefantes selvagens são impressionantes, mesmo que tentem matar você, como descobri em 2004.

Na época, ele estava estudando como caçadores ilegais e madeireiros ameaçam os mamíferos nativos na Bacia do Congo, na África. Eu estava me aproximando furtivamente de uma manada de elefantes da floresta quando de repente eles atacaram, correndo em minha direção como tratores enfurecidos e fora de controle. Com animais raivosos em meus calcanhares, eu quase não escapei enquanto mergulhava em um emaranhado de vinhas, tremendo de medo, mas também estranhamente fascinado por tudo isso.

Muitos residentes do sul da China devem sentir o mesmo. Uma manada de 15 elefantes asiáticos, liderados por fêmeas adultas, saiu no ano passado da Reserva Natural Nacional de Xishuangbanna, perto da fronteira da China com Mianmar e Laos. Desde então, eles viajaram cerca de 500 quilômetros ao norte e agora estão se aproximando da agitada cidade de Kunming e seus sete milhões de habitantes.

Ninguém sabe exatamente para onde os elefantes vão ou por quê. Mas duas coisas são claras: os elefantes provavelmente lutavam para sobreviver em seu habitat nativo, e os esforços chineses para salvá-los colidem com as estratégias agressivas de investimento e desenvolvimento globais do país.

Esperança para os sem-teto

Como tenho visto em outros lugares, na África e no sudeste da Ásia, elefantes selvagens famintos podem danificar gravemente as plantações humanas, destruindo jardins e pomares em sua busca por uma refeição grátis.

Durante sua estada na China, os gigantes, que podem pesar mais de cinco toneladas quando adultos (mais de três carros), têm se ajudado com as colheitas dos fazendeiros e tudo o que eles consideram comestível das aldeias e municípios locais. Na verdade, eles causaram mais de US $ 1 milhão em danos às colheitas até agora.

Toda essa jornada capturou a imaginação de milhões de cidadãos chineses, com a emissora estatal CCTV transmitindo ao vivo 24 horas do show.

Elefantes pastando em plantas perto de uma estrada
Elefantes migratórios pastam perto do município de Shuanghe, na província de Yunnan, sudoeste da China.
Brigada de Incêndio Florestal de Yunnan via AP

À primeira vista, isso soa como um cenário que pode ser muito ruim para os elefantes. Quando paquidermes e pessoas colidem, os elefantes geralmente perdem.

Mas a esperança permanece para o rebanho errante. Os elefantes asiáticos são uma espécie legalmente protegida na China.

Centenas de policiais assistidos por drones têm monitorado os intrépidos animais, enquanto funcionários da vida selvagem tentam conduzi-los para longe de áreas povoadas com iscas de comida e barricadas envolvendo centenas de caminhões. Até agora, cerca de 3.500 pessoas foram evacuadas temporariamente para abrir caminho para os elefantes.

Perdendo a visão geral

Esses esforços são louváveis, mas mal colocados. Eles tratam apenas dos sintomas de estresse ambiental (elefantes deslocados), mas não das “doenças” que afetam os elefantes na China e além.

Primeiro, os elefantes errantes podem ter sido forçados a se mudar porque sua casa no sul da China foi devastada pelo desenvolvimento humano.

Mesmo há 15 anos, quando visitei pela primeira vez a região de Xishuangbanna, as florestas tropicais nativas estavam sendo devastadas, especialmente pelo corte de plantações de seringueiras exóticas.

Plantação de seringueira na região de Xishuangbanna.
No sul da China, a maioria das florestas tropicais nativas foi cortada para plantações como plantações de seringueiras, conforme mostrado aqui na região de Xishuangbanna.
William Laurance

Como resultado, apenas cerca de 300 elefantes selvagens sobrevivem em toda a China hoje.

Em segundo lugar, mesmo com os esforços do governo desde 2018 para proibir o comércio doméstico de marfim, o marfim ilegal ainda está sendo consumido em uma taxa assustadora.

Este comércio sangrento é um dos principais motores da caça furtiva de elefantes na Ásia e na África. Cidadãos chineses que trabalham no exterior têm sido amplamente implicados em atividades de contrabando de animais selvagens, incluindo marfim ilegal.



Leia mais: a pegada crescente da China no mundo ameaça atropelar o mundo natural


Finalmente, à medida que promove novas estradas, represas e outros desenvolvimentos importantes, a Belt & Road Initiative da China, que agora abrange 139 países ao redor do mundo, está aumentando rapidamente os efeitos da destruição do habitat e da perseguição humana sobre elefantes e outros animais selvagens nativos.

Na América Latina, por exemplo, empresários e trabalhadores chineses estão causando um aumento dramático na caça ilegal de onças, cujos dentes e partes do corpo são usados ​​para produzir certos “medicamentos” tradicionais chineses.

Projeto de construção de rodovia financiado pela China na Bacia do Congo.
William Laurance

Aulas para levar para casa

O que podemos aprender com os elefantes errantes da China? A princípio, está claro que muitas pessoas, na China e fora dela, são muito mais facilmente motivadas por animais grandes e carismáticos como os elefantes do que por conceitos nebulosos como perda e degradação do ecossistema.

Portanto, à medida que buscamos a sustentabilidade ambiental em nosso mundo densamente povoado, precisamos contar histórias mais evocativas que inspirem esperança e capturem a imaginação popular.



Leia mais: Empatia na conservação é um debate acalorado. Ainda assim, o mundo precisa de mais histórias como My Octopus Teacher


Os elefantes errantes da China também nos mostram que a natureza muitas vezes precisa de grandes áreas de habitat para sobreviver.

O potencial habitat do elefante na China foi severamente reduzido e fragmentado, e agora totaliza menos de 250.000 hectares no total na região crítica de Xishuangbanna.

Globalmente, dezenas de espécies grandes como elefantes e predadores como tigres estão em sérios problemas devido ao golpe fatal de destruição do habitat e perseguição humana. Para sustentar essas espécies icônicas, precisamos urgentemente conservar os grandes ecossistemas remanescentes da Terra.

Além disso, os elefantes sem-teto da China podem nos dar um vislumbre do futuro. Em um planeta onde a maioria dos ecossistemas nativos está sendo picada e cortada em cubos para atender às necessidades da humanidade, e onde o clima está mudando rapidamente, animais selvagens como os elefantes chineses podem precisar cada vez mais se desenraizar e se mudar para novos territórios.

Elefante da floresta morto por caçadores furtivos na Bacia do Congo.
Um elefante da floresta morto por caçadores ilegais na República do Congo. O rosto do animal foi cortado com facões para remover suas valiosas presas de marfim.
William Laurance

Com grande despesa e esforço, a China está tentando salvar seu bando de elefantes sitiado enquanto procuram um novo lar.

Mas como a nação responsável por mais destruição de habitat, caça furtiva de vida selvagem e emissões de gases de efeito estufa do que qualquer outra, a China tem a responsabilidade especial de promover o desenvolvimento sustentável, não apenas dentro da China, mas também no exterior.

Aplaudimos os esforços da China para salvar seus elefantes errantes, tendo em mente que, como nação e superpotência econômica, ela tem muito mais a fazer para garantir que nosso planeta permaneça habitável para a vida selvagem vulnerável – e para nós também.



Leia mais: ‘Ameaça existencial à nossa sobrevivência’ – Veja 19 ecossistemas australianos já em colapso


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