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As tempestades selvagens de Victoria mostram como os desastres podem facilmente ameaçar nosso abastecimento de água

As tempestades violentas que recentemente atingiram o leste de Victoria causaram danos materiais e ambientais significativos e perda de vidas. Eles também causaram graves incidentes de poluição da água.

A Yarra Valley Water emitiu um alerta urgente de saúde para não beber água da torneira, mesmo que seja fervida, em três subúrbios afetados: Kalista, Sherbrooke e The Patch.

Então, o que causou esse incidente? Yarra Valley Water diz que o mau tempo causou falha do equipamento, com água potencialmente perigosa entrando no sistema de água potável.

Falei com a autoridade hídrica sobre a natureza da contaminação e eles não deram mais detalhes. Mas, com base em minhas três décadas de experiência no setor de água, posso oferecer uma visão de como os desastres criam crises de poluição e as vulnerabilidades da Austrália.

Água fervente ajuda?

Apesar das recentes advertências de saúde, é importante notar que o abastecimento de água da Austrália é geralmente seguro e confiável, com poucas exceções. Ainda assim, esta não é a primeira vez que desastres interrompem o abastecimento de água, seja por secas, tempestades e inundações ou incêndios florestais.

Por exemplo, os incêndios florestais de Black Summer danificaram a infraestrutura de abastecimento de água para muitas comunidades, como Eden e Boydtown na costa sul de New South Wales. O Conselho Municipal de Bega Valley Shire emitiu um aviso de fervura de água, pois a perda de eletricidade parou de clorar o abastecimento de água, o que é necessário para manter níveis seguros de desinfecção.

Os alertas de fervura de água indicam que patógenos nocivos podem estar presentes na água, e você deve ferver a água por pelo menos um minuto para matá-los.



Leia mais: Melhor ferver você: quando a água australiana estragar


Em comunidades do interior e remotas, a contaminação da água potável pode ser mais comum e muito difícil de resolver.

Por exemplo, muitas cidades remotas na Austrália Ocidental têm problemas crônicos de qualidade da água e a água potável geralmente não atende aos padrões australianos. E em 2015, o Auditor Geral WA relatou que a água em muitas comunidades indígenas contém poluentes prejudiciais, como urânio e nitratos.

A fonte dessa contaminação são frequentemente compostos químicos de ocorrência natural na geologia local de abastecimento de água subterrânea.

Um dos maiores incidentes de poluição na Austrália ocorreu em agosto e setembro de 1998. Uma série de eventos climáticos extremamente úmidos após uma longa seca desencadeou a contaminação da água potável de Sydney com altos níveis de parasitas protozoários, que podem causar doenças graves, como gastroenterite ou criptosporidiose . Isso resultou em alertas de água fervente em grande parte da área metropolitana de Sydney.

Casa danificada
Uma casa danificada em Kalorama, Melbourne, depois que uma tempestade violenta atingiu Victoria.
Imagem AAP / Daniel Pockett

Mas o que torna este último incidente em Victoria tão preocupante é que as autoridades alertaram mesmo ferver não vai reduzir a poluição. Isso sugere que a contaminação pode ser devido à presença de um produto químico nocivo ou a altos níveis de partículas de sedimento.

Os sedimentos na água, medidos como “turvação”, podem ser perigosos porque essas partículas podem conter outros contaminantes ou até mesmo proteger os patógenos da desinfecção.

O conselho de Yarra Valley Water para os subúrbios afetados é evitar o uso de água ao cozinhar, fazer gelo, escovar os dentes ou misturar leite em pó para bebês, e que as pessoas tomem cuidado para não ingerir água no chuveiro ou no banho. A Yarra Valley Water fornece água potável de emergência em alguns locais.

Então, por que desastres ameaçam nossa água potável?

Este último incidente é outro lembrete de que nossa água potável é vulnerável a interrupções causadas por climas extremos.

É quase certo que isso continuará e piorará, já que o relatório State of the Climate 2020 do Bureau of Metrology prevê condições meteorológicas mais extremas, incluindo secas, ondas de calor, incêndios florestais, tempestades e inundações no futuro da Austrália.

À medida que esses desastres se tornam mais frequentes e extremos sob as mudanças climáticas, os impactos no abastecimento de água da Austrália provavelmente se tornam mais destrutivos.

Um bom exemplo de como isso pode acontecer foi o impacto no abastecimento de água de Canberra após os destrutivos incêndios florestais de 2003.

O incêndio queimou a maior parte das bacias hidrográficas do rio Cotter, que contém três represas. Depois que os incêndios foram apagados, grandes tempestades erodiram o solo enfraquecido e carregaram cinzas, solo e resíduos orgânicos para tanques de armazenamento. O sistema de abastecimento de água levou anos para se recuperar totalmente.

Danos físicos à infraestrutura hídrica também são um grande risco, já que os suprimentos modernos de água são grandes e complexos. Por exemplo, uma árvore caída pode quebrar o telhado de um tanque de armazenamento de água lacrado, expondo a água às intempéries.

Quedas de energia após condições climáticas extremas também são comuns, levando a falhas na tecnologia de abastecimento de água. Isso, por exemplo, poderia interromper o funcionamento de uma bomba d’água ou interromper o sistema de telemetria que ajuda a controlar as operações.

Cinco pessoas olhando para uma estrada inundada.
As tempestades podem levar detritos e sedimentos para o abastecimento de água.
Imagem AAP / James Ross

Por mais difíceis que esses impactos sejam para a segurança hídrica da Austrália, e serão no futuro, são ainda mais problemáticos no mundo em desenvolvimento, que pode não ter os recursos para se recuperar.

Como podemos enfrentar esses desafios?

Para manter a qualidade ideal da água, devemos proteger a integridade das bacias hidrográficas, áreas onde a água é coletada pela paisagem natural.

Por exemplo, operações de extração prejudiciais ao longo de encostas íngremes na maior área de captação de água de Melbourne ameaça contaminar a água potável da cidade, aumentando o risco de erosão durante tempestades.



Leia mais: A extração de madeira deve parar na maior bacia de abastecimento de água de Melbourne


Também há mérito nas cidades australianas em investir em tratamento avançado de águas residuais para reutilização, em vez de construir usinas de dessalinização raramente usadas em condições de seca.

A Austrália poderia seguir o estado americano da Califórnia, que tem metas ambiciosas de reutilizar mais de 60% de suas águas residuais.

E é totalmente seguro: a Austrália desenvolveu diretrizes para garantir que a água reciclada seja tratada e gerenciada para operar de forma confiável e proteger a saúde pública.



Leia mais: Por que um pouco de água da torneira tem um gosto estranho?


Se você está preocupado com a qualidade da água da torneira e não recebeu nenhum alerta, pode não gostar do sabor dela. Em caso de dúvida, entre em contato com seu fornecedor de água local.


Esta história faz parte de uma série The Conversation que se passa no nexo entre desastre, desvantagem e resiliência. É financiado por uma bolsa filantrópica da Fundação Paul Ramsay. Você pode ler o resto das histórias aqui.

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